Violent repression in Venezuela

BREAKING NEWS 12:08 ET: The Venezuelan General Carlos Peñaloza Zambrano has today publicly called for uprising against the “dictatorship”. It is the same general who published this guest blog here yesterday.

Students demonstrating for academic freedom are repressed with military force in Venezuela, 2010-12-23. Courtesy @ucabistas
Students demonstrating for academic freedom are repressed with military force in Venezuela, 2010-12-23

Original text 11:40 ET: A peaceful student demonstration in Caracas, against a new university law passed this morning, is being repressed with water cannons, armored cars, and military. Several students are injured, one seriously. An AP photographer is also among the injured according to Globovision, a regime-critical TV channel.

Simultaneously reporters in western Venezuela, where the farmer’s rebellion started last week in protest to widespread confiscation of farms, report of a strong militarization of the area in Zulia state. A clash may be imminent between the military and farmers who are blocking the highways with their farm vehicles in protest to having had their land stolen.

Water cannon against peaceful university students, Caracas. Courtesy @AnyelitzYanez
Water cannon against peaceful university students, Caracas. Courtesy @AnyelitzYanez

The situation is very fluid, is can be followed on Twitter, the hashtag for todays action at the university is #SOSuniVE

2010-12-24: Here is a blog with video and images from the land confiscations in western Venezuela. In English. The situation has shifted several times since but it is still very dangerous.

Bondeuppror i Venezuela sprider sig

Finansierat av oljeinkomster driver Venezuelas president Hugo Chávez en vänsterpopulistik politik, med USA som yttre fiende, och med Kuba, Iran och Ryssland som axelmakter. Inrikespolitiskt är hans retorik den vanliga marxistiska, med hatiska utfall mot kapitalister och lantägare, och hans politik är att gradvis strypa yttrandefrihet, demokrati, mänskliga rättigheter, och att konfiskera tillgångar succesivt så att befolkningen inte provoceras att göra signifikant motstånd. Men denna gång kanske han gått för hårt och fort fram: Den snabbast stigande hashtagen på twitter i Venezuela var på morgonen “statskupp” (#GolpeEstadoVE), syftande på att Chávez genomför en de facto statskupp av samma slag som Adolf Hitler gjorde våren 1933.

Vattenkanon mot demonstranter, Caracas, Lilljulafton 2010
Vattenkanon mot demonstranter, Caracas, Lilljulafton 2010

Sedan flera år har det pågått konfiskering av företag i Venezuela. I åtminstone ett år har konfiskeringarna också omfattat bondgårdar. De konfiskerade gårdarna har ofta lämnats i träda efter att boskapen slaktats. I fredags slog jordbruksverket, understödda av gendarmer och militär, till mot 47 bondgårdar söder om Maracaibosjön, i delstaten Zulia.

Chávez kallar det expropriering, men alla vet att det är ren och skär konfiskation. I TV-tal påstår han att bönderna inte äger marken, att de inte brukar den, att de är slavdrivare, samt att förmännen i den trakten fortfarande har som tradition att ta oskulden från arbetarnas döttrar. Kanske det finns någon som tror honom, men de har nog inte tillgång till internet och twitter.

Från av gårdarna, El Peonío, en mjölkgård med tiotusentals hektar mark, tusentals kor, hundratals anställda, och en 94-årig ägare vid namn Jesús Meleán, blev militären dock handgripligen utkastade. Detta blev startskottet för ett spontant bondeuppror.

Vägar blockerades och budkaveln gick, med början i torsdags. Informationen spred sig som en löpeld på twitter, men i media var det tyst. Bondeorganisationer höll möten och beslutade sig för att gå i strid för alla de konfiskerade gårdarna. Andra grupper i delstatshuvudstaden Maracaibo höll ett stormöte i söndags och bildade Zulias Demokratifront, för att försvara lag och rätt mot staten. TV sände från dessa möten, men Chávez hejdukar såg till att blockera alla viktiga delar med meddelanden, typ Anslagstavlan. Detta drabbade till exempel delstatens guvernör, när han i sitt tal i hårda ordalag kritiserade Chávez politik.

Tack var twitter, och andra sociala media på internet, spred sig dock budet om ett folkligt motstånd fort. Folk tog till gatorna, och på måndagsnatten genomfördes en kastrullbankning. Idén är samma som användes i Iran vid revolutionen mot shahen: att folk skall (anonymt) kunna avgöra hur pass starkt motståndet mot regimen egentligen är. I många städer stod folk till och med på gatan och bankade, i andra, mindre, orter var det ännu tyst. Internet har sina begränsningar i ett fattigt land.

Själv har jag följt utvecklingen på twitter kontinuerligt sedan den 16 december, då hashtagen #SOSinternetVE blev den ledande i världen. I flera dagar stod den 94-årige Jesús Meleán som en symbol. Genom att säga till militärerna som kommit för att ta hans gård att det finge bli “över hans döda kropp” väckte han en moståndsanda hos de modlösa.

Detta mod var på väg att förbytas i förtvivlan då Meleán gick med på att sälja gården (om än till ett hutlöst pris) till Chávez hejdukar i måndags. Uppgivenheten spreds på twitter, “alla har ett pris”. Det var naturligtvis Chávez avsikt; genom att kompromettera symbolen uppnådde han det han aldrig hade kunnat uppnå med att fängsla eller köra över honom. Men segern blev kortvarig.

Fler och fler tweets började tala om att Meleán och hans gård var inte det striden handlade om. Då Chávez också erbjöd att återlämna 16 gårdar höll jordbruksrörelsen fast vid att samtliga 47 skulle återlämnas, annars fortsatte de stridsåtgärderna.

Under tiden kom det nya uppgifter från kongressen om nya lagar som antogs dagligen med många inskränkningar av friheter och rättigheter. Den pågående upprorsandan omformades. Det började smyga sin in antydningar om att man måste gå längre än till bara protest.

Under onsdagen började kvittrandet allt mer handla om regimskifte, att Chávez måste ut. På eftermiddagen släppte folk texter med uppmaning till civil olydnad och organisering, detaljerade planer, instruktioner, och beräkningar att det behövs 500.000 man för att få erforderlig effekt.

Bland de rykten som florerat, och vars tillförlitlighet jag naturligtvis inte kan kontrollera, kan nämnas att bönderna vars gårdar konfiskerats identifierat 30 medlemmar av FARC bland statens utsända. FARC är en i Sverige terroriststämplad knarkgerilla som verkar i Colombia, men som har en fristad på den venezolanska sidan gränsen (där aktionerna skedde).

Vidare nämndes i ett antal tweets att militärerna i aktionen stod under kubanskt befäl. Detta var, enligt kvittrarna, ett tecken på att venezolanska militären i stor utsträckning är ovillig att medverka i sådana omoraliska aktioner. Andra uppgifter förtäljer att en stor majoritet av landets militär skulle ställa sig på grundlagens sida mot Chávez om det kom till att välja. Det gäller dock inte den högste chefen för militären; han har klart sagt att han skulle inte acceptera att någon annan än Chávez blev president efter valet 2012.

Det uppror som gror vilar på principer om icke-våld, på att följa grundlagens anda (men inte de grundlagsvidriga lagarna), och har som mål att återetablera demokratin och mänskliga rättigheter i Venezuela. Personligen tror jag dock inte att Hugo Chávez avgår frivilligt; jag tror att han kommer att säga om presidentpalatset som Jesús Meleán sa om sin gård: Över min döda kropp.

Det faktum att hans agerande de senaste dagarna klassificerats som statskupp av både oppositionen och flera inflytelserika observatörer utomlands ändrar dock ekvationen. Det är inte längre någon risk att militären anklagas för statskupp om de avsätter honom; de riskerar inte den isolering som Honduras råkade ut för (där var det Chavez som varnade för en förestående militärkupp som ett sätt att förhindra den). Med tanke på detta skulle det inte förvåna mig om Chávez blir avsatt av militären inom de närmaste dagarna – men det krävs att omvärlden tydligt säger ifrån att Chávez genomför en statskupp.

Är Carl Bildt beredd att tala klarspråk? Kan Du säga “Hugo Chávez genomför just nu en juridisk statskupp av samma slag som Adolf Hitler gjorde våren 1933”?

Coup d’état by Chávez in Venezuela

The opposition to Hugo Chávez is accused him Wednesday of carrying out a coup d’état, due to the package of laws that he is ramming through the lame duck session that ends January 5th next year. The package includes an Enabling Act that makes the next congress mute – something that Hugo himself has made fun of by heckling them on TV. It also includes severe restrictions on free speech, the right of assembly, and the right to property. His partisans, the chavistas, have said that Venezuela will not be the same after January 1st, and that the revolution will be “hard” the next two years.

Since several days Colombia’s ex president Alvaro Uribe has denounced this coup d’état – a legal coup using the same methods that Adolf Hitler used in the Spring of 1933 – in Spanish language media. Wednesday evening Reuters became first among major English language media with the news.

The fact that this is being reported as a coup abroad has led Venezuelan tweeters to use the hashtag #GolpeEstadoVE to the degree that it climbed to a top position, which provoked the reaction below.

Reactions to the fact that "coup d'état" was a leading hashtag.
Reactions to the fact that "coup d'état" was a trend topic.

First “lubrio” wrote, “they put coup as Trend Topic… I’m afraid, they are at the verge of overthrowing Chávez, o God!” Judging from his avatar he is a hard core chavista. Last “sombrerorojo” (red hat) wrote, “Did you see? Coup is Trend Topic! -Are you serious? -Damn, today the tyrant will fall.”

While that may be a bit rash, there is a real possibility that he will fall within a week or two. However, it is largely in the hands of foreign leaders.

How, you ask? -Simple. If countries with which Venezuela has diplomatic relations state that what Chávez is doing in their opinion is a coup d’état, then the security forces of Venezuela (read: the military) will much, much more prone to arrest him than otherwise.

Consider Honduras, where a similar situation happened last year. Zelaya was carrying out a coup, but the world did not acknowledge it. So when he was arrested by the military the world called it a coup, even though they were acting on orders of the Supreme Court, and the vast majority of the Congress supported the action.

In Venezuela today neither the Congress nor the Court is going to back the military in such an act, since both those institutions are dominated by Chávez-supporters. The Congress is key in carrying out the unconstitutional acts, and the Court is hardly impartial.

The only thing the military in such an act can rely on is its independent interpretation of the Constitution. There are a number of different arguments that can be made for why deposing Chávez by military force would be justified, but they should not be litigated here. Let that be for a possible court case after the fact.

The bottom line is that it is largely in the hands of foreign leaders to decide the outcome of this; if Chávez will be as successful as Hitler, or if his coup plans will be foiled. So, please, denounce this coup for what it is: A coup.

Media: DN (Swedish)